天然の蒸留植物

 二〇一六年の東アジア飢饉ききんを引き起こした奴だ。この病気に耐性のない旧来レガシーのイネ科作物の種苗しゅびょうは飢饉の年に商取引禁止となり、二年後には多くの国でディスコンになっている。虫が媒介するような病気ならば退治して事なきを得たのだろうが、イネ赤錆病は鳥類が媒介していた。血の通った可愛らしい野生の生き物を抹殺する手段は検討すらされなかったという。

 実を結ばず枯れていくイネにとって代わったのが蒸留作物だ。L&Bのような酒造メーカーが醸造アルコールの原料として開発していたGMO遺伝子組み換えイネの多くは、人が食さないのをいいことに極端なコードの変更がなされていた。誰がやったか今となってはわからないが、出回っていたテンプレートの多くで赤錆病の受容体を発現するチャンクも削りとられていたのだ。これらを徹底的に調べ上げ、人間が食べられるようにコードを「蒸留Distilled」した第一世代の蒸留イネは、赤錆病への耐性を持っていただけでなく、日本を含む温帯でも四毛作が可能となり……

「Gene Mapper -core-」第一章より

「Gene Mapper」には「蒸留作物」と呼ばれる作物が登場する。DNAの不要な部分を人為的に削除し尽くし、すべての遺伝子が管理下に置かれた人工的な植物だ。作中では削除された不要な部分を、俗にジャンクDNAと呼ばれる、タンパク質がコードされていない部分であるかのように物語では語られている。ジャンクDNAと呼ばれているDNAの役割がまだ不明であることは承知の上での設定だ。そのつもりだった。

ところが、今日『Gene Mapper -full build-』の表紙イラストレーションを作成していただいたRey.Horiさんが驚くようなニュースを教えてくれた。この「ジャンク」DNAを捨てている植物が見つかったというのだ。

Carnivorous Plant Throws Out ‘Junk’ DNA

 

その植物はタヌキモ属の食虫植物Utricularia gibba、単細胞生物や極端な環境に生息する珪藻類などではない。かなり特殊な生態を持つとはいえ、普通と言っていい植物だ。

発表によるとUtricularia gibbaに含まれる8千万塩基対のDNAの97%がタンパク質をコードしているという。

多くの生物で80%ほどを占める「ジャンク」——non-coded DNAは何らかの役割を果たしているとして研究対象となっているが、そのほとんどを持たないUtricularia gibbaのDNAの解析結果は何を意味するのだろう。

やはり「ジャンク」はジャンクであり不要なのだろうか。それとも、ほかの生物とは異なる方法でnon-coded DNAの機能を補っているのだろうか。続く発表や追試の結果を追いかけてみたい。

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